為什麼強大的劍齒虎滅絕了,而看著弱小的老虎卻熬過了冰河時期?

第四紀大冰期在大約1.3萬年前迎來一波寒冷小[高·潮],之后氣溫開始慢慢回升。

然而,許多動物都沒能熬過這個時期,特別是那些體重超過50公斤的大型哺乳動物在春天來臨前滅絕有點令人惋惜,其中就包括劍齒虎。

有趣的是,另外一些大型動物卻活了下來,比如同為大型貓科動物的老虎,就一直生存到今天,雖然今天過得并不是很好。

很多人可能確實好奇過,劍齒虎怎麼看都比老虎強大不少,為什麼劍齒虎滅絕了,而老虎卻能存活下來呢?

劍齒虎比老虎強大是一種錯覺

老虎和劍齒虎應該是差不多時間出現的。

現在發現最古老的劍齒虎化石可以追溯到180萬年前,不過一種和劍齒虎差不多但體型更小的劍齒貓科動物——纖細劍齒虎(Smilodon gracilis或刃齒虎)至少在250萬年前就出現了。

老虎的早期化石可以追溯到200萬年前,比給我們留下深刻印象、體型巨大的那種劍齒虎還要早一丟丟。

圖注:三種被叫做劍齒虎的貓科大小對比

雖然大部分老虎確實沒有劍齒虎大,但有些老虎還真不見得比那種大型的劍齒虎要弱小。

劍齒虎十多厘米長的犬齒非常威猛,總是給人一種比現代老虎更強大的感覺。但其實它的真實體型比現在的非洲獅要小一點,比體型在100公斤左右的美洲獅只大了25%左右。

圖注:劍齒虎的化石

許多地方描述劍齒虎的體重都不太一樣,但可以肯定的是,它們的最大體重在160-280公斤之間。

而一只雄性東北虎的體重還是比較容易超過300公斤的,所以,現代的老虎不一定比劍齒虎要弱小,而且很可能還恰好相反——現代老虎還更強大。

不過,力量上應該是劍齒虎要更勝一籌,因為從化石記錄上可以看出,劍齒虎的四肢是更加短小粗壯的。

其實,劍齒虎的尾巴也非常短,加上它們的短小四肢,這兩點結合在一起,讓這種動物和現在的大型貓科動物非常不同,它們并不適合追擊獵物。

它們捕獵時基本是直接撲上去把獵物按住,然后用頸部力量將獠牙深深地扎入獵物的喉嚨。

圖注:推測劍齒虎捕獵是這樣扎獵物的

至于為什麼可以斷定劍齒虎是這樣殺死獵物的,是因為它們的咬合力很差。

其實你不難發現,如果它們張大嘴巴只有老虎、獅子那麼大的話,它們長獠牙就會是障礙物,所以劍齒虎嘴巴能張大到120度,就像現代的蛇一樣,這樣降低了它們的咬合力。

從體型到追擊能力,再到咬合力,現代老虎基本都是完勝劍齒虎的。所以老虎熬過冰河時代,劍齒虎消失并不讓人意外。

劍齒虎滅絕的原因

現在關于劍齒虎滅絕有幾種說法。

一種說法是這種倒霉的貓科動物碰到了人類。其實無論是劍齒虎,還是老虎都是進入第四紀大冰期時才出現的,每個大冰期都會循環出現冰期和間冰期,也就是氣溫會有不停的升高和降低,所以老虎和劍齒虎都熬過了好幾個冰期了。

那麼最近的這個冰期(1-2萬年前)和之前的有什麼不同才導致劍齒虎滅絕了呢?

圖注:劍齒虎的頭骨

圖注:老虎頭骨

其實,很容易就想到就是人類開始嚴重影響周圍環境了,1萬年前的人類已經很懂得利用長矛,甚至是弓箭來打獵了。

雖然人類基本不可能把劍齒虎當作打獵的目標,但是劍齒虎相對危險,被人類驅趕是肯定的,生存空間會不停被擠壓。

另外就是人類獵殺了食草動物,讓劍齒虎捕獵變得困難,最終導致滅絕。

當時的人類影響力有這麼大嗎?我們不得而知。人類間接導致劍齒虎滅絕的觀點雖然許多人認可,但是也是有反對觀點的。

反對者提出的另外一些觀點——至少還有三個主流觀點:1、最后一次冰期植被退化得太迅速了,許多大型動物反應不過來;2、超級病毒的出現;3、和恐龍一樣當時地球被小行星襲擊了。

如果我們要對比老虎和劍齒虎的話,其實我認為主要確實還是食物,因為唯一可以肯定的是劍齒虎的獵物也大部分滅絕了。

我們前面說過,劍齒虎不適合追擊,所以它的獵物都是那些笨重的大型食草動物,比如野牛、鹿和地懶,可能還包括猛犸象。

劍齒虎的獵物清單中的大部分都和它一起滅絕,這是冰期的象征,但是小型的這些動物比它靈活,它又抓不到,只能滅絕了。

反觀老虎,它可以抓野豬這種比自己小的獵物,比自己大的它也能應付。

所以,老虎能夠比劍齒虎活得更久,另外一個原因是它們的捕食能力確實比劍齒虎更強。

最后

其實,任何生物滅絕都有它自身的問題,這就是自然選擇,它只會讓最適應當下的物種存活下來。

劍齒虎在最后一個冰期結束前消失,也只能在它自己身上找原因,雖然很可能是人類造成的,但人類也只是自然選擇一樣是一種外力而已,也只會讓不適合的物種消失。

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